Μοχάμεντ Άλι: Ο κορυφαίος των πυγμάχων

183
Είναι μια από τις πλέον αναγνωρίσιμες και ξεχωριστές προσωπικότητες στην παγκόσμια αθλητική σκηνή. Ο Μοχάμεντ Άλι ή Κάσιους Μαρσέλους Κλέι αποτελεί ένα «θρύλο» του αθλήματος της πυγμαχίας, με τα κατορθώματά του να είναι αξεπέραστα ακόμα και στις μέρες μας.
Η αρχή

Γεννημένος τον Γενάρη του 1942 στο Κεντάκι των ΗΠΑ, ο Άλι ασχολήθηκε για πρώτη φορά με την πυγμαχία στα 12 του χρόνια. Αφορμή στάθηκε η κλοπή του ποδηλάτου του και η άδεια που ζήτησε από ένα αστυνομικό για να καταδιώξει τον δράστη. Αυτός του είπε πως έπρεπε να μάθει να χρησιμοποιεί τις γροθιές του, τυχαίνοντας να είναι και προπονητής πυγμαχίας. Έτσι, ο Κάσιους «μυήθηκε» στο άθλημα με την βοήθεια του πρώτου του προπονητή Κρις Μάρτιν.

Η εξέλιξή του ήταν ραγδαία και το 1960 συμμετείχε στους Ολυμπιακούς Αγώνες της Ρώμης, κατακτώντας με μεγάλη άνεση το χρυσό μετάλλιο στην κατηγορία των ημιβαρέων βαρών (75-81 κιλά). Την ίδια χρονιά κέρδισε και τον τίτλο των «Χρυσών Γαντιών» της Ερασιτεχνικής Αθλητικής Ένωσης. Έτσι, ο δρόμος για την επαγγελματική πυγμαχία είχε ανοίξει διάπλατα.

Παγκόσμιος και…Βιετνάμ!

Τον Φεβρουάριο του 1964, ανακηρύχθηκε πρωταθλητής βαρέων βαρών για πρώτη φορά, νικώντας τον (τότε) παγκόσμιο πρωταθλητή Σόνι Λίστον στον 7ο γύρο με νοκ άουτ στο Μαϊάμι Μπιτς των ΗΠΑ. Το 1967, διατήρησε τον τίτλο του, νικώντας τον Έρνι Τερέλ στον 15ο γύρο στο Χιούστον του Τέξας και ανακηρύχθηκε ξανά παγκόσμιος πρωταθλητής.

Δύο μήνες αργότερα, όμως του αφαιρέθηκε ο τίτλος του πρωταθλητή, λόγω της ανυποταξίας του και της άρνησής του να καταταγεί στον στρατό ενόψει του πολέμου στο Βιετνάμ. Ο Άλι θα καταδικαζόταν σε φυλάκιση πέντε ετών και πρόστιμο 10000 δολαρίων. Ο Μοχάμεντ Άλι ασπάστηκε τον Μουσουλμανισμό τον Μάρτιο του 1964, λόγω της καταπίεσης που υφίσταντο οι αφροαμερικανοί των ΗΠΑ από την λευκή χριστιανική πλειονότητα της χώρας. Αυτός ήταν και ο λόγος που δεν κατατάγηκε στον πόλεμο του Βιετνάμ. Επιπλέον, θα του αφαιρούταν η άδεια πυγμαχίας του. Κατά την διάρκεια της αναγκαστικής του αποχής από τα ρινγκ, ο Άλι διακήρυσσε την αντίθεσή του στον πόλεμο του Βιετνάμ και ήταν υπέρ των πολιτικών δικαιωμάτων των αφροαμερικανών. Με απόφαση του Ανώτατου Δικαστηρίου των ΗΠΑ το 1971 ανέκτησε πλήρως όλα του τα δικαιώματα.

Η επάνοδος

Στις 8 Μαρτίου 1971 επανήλθε στα ρινγκ και επίσημα, όταν και αντιμετώπισε τον Τζο Φρέιζιερ στην Νέα Υόρκη. Ο αγώνας αυτός ονομάστηκε και «Μάχη του Αιώνα» και ο Άλι έχασε από τον αντίπαλό του στα σημεία. Έτσι, το αήττητό του μετά από 31 αγώνες στην επαγγελματική πυγμαχία είχε χαθεί. Τον Οκτώβρη του 1974, αντιμετώπισε τον τότε παγκόσμιο πρωταθλητή Τζορτζ Φόρμαν στην Κινσάσα του Ζαϊρ και τον νίκησε με νοκ άουτ στον 8ο γύρο και επανέκτησε τον τίτλο του πρωταθλητή βαρέων βαρών για δεύτερη φορά. Αυτός ο αγώνας έμεινε στην ιστορία ως η «Βουή στην Ζούγκλα». Ένα χρόνο αργότερα, αντιμετώπισε για τρίτη φορά τον Φρέιζιερ στις Φιλιππίνες και τον κέρδισε με τεχνικό νοκ άουτ, διατηρώντας τον τίτλο του. Αυτός ο αγώνας έμεινε στην ιστορία ως το «Θρίλερ στη Μανίλα».

Το τρίτο και… τέλος!

Τον Φεβρουάριο του 1978, ο Άλι ηττήθηκε από τον συμπατριώτη του Λέον Σπινκς στο Λας Βέγκας, με απόφαση των κριτών κατά πλειοψηφία. Ωστόσο, ο Μοχάμεντ Άλι πήρε τον τίτλο του πίσω λίγο αργότερα και έγινε ο πρώτος πυγμάχος στην ιστορία που κέρδισε το παγκόσμιο πρωτάθλημα βαρέων βαρών τρεις φορές. Ο Μοχάμεντ Άλι εγκατέλειψε τα ρινγκ σαν σήμερα το 1979. Όμως, ένα χρόνο αργότερα επανήλθε, αλλά δεν ήταν ο γνωστός Άλι. Δέχθηκε δύο ήττες από Χολμς (1980) και Μπέρμπικ (1981) και αυτές τον αναγκάσαν να βάλει οριστικό τέλος στην ένδοξη καριέρα του σε ηλικία 40 ετών. Στην επαγγελματική του καριέρα, ο Μοχάμεντ Άλι πυγμάχησε 61 φορές με 56 νίκες και 5 ήττες. 37 από τις νίκες του ήρθαν με νοκ άουτ.

Η κληρονομιά του

Από το 1984, διαγνώσθηκε με την νόσο του Πάρκινσον, η οποία τελικά τον κατέβαλε. Έτσι, απεβίωσε στις 3 Ιουνίου 2016 στο Σκοσντεϊλ της Αριζόνα των ΗΠΑ σε ηλικία 74 ετών. Ο Άλι άφησε πίσω του εννέα παιδιά (7 κορίτσια και 2 αγόρια) αλλά και μια αξεπέραστη κληρονομιά. Κληρονομιά που τον κατατάσσει στο υψηλότερο αθλητικό επίπεδο. Άλλωστε, ήταν ο καλύτερος όλων…